El departamento Fray Mamerto Esquiú está situado en la Región Centro de la provincia, dentro de lo que se conoce como “Valle Central de Catamarca”.

Limita al norte con el departamento Ambato, al oeste con el departamento Capital, al sur con el departamento Valle Viejo y al este con el departamento Paclín.
Tiene una superficie de 280 km², lo que lo convierte en el departamento con menor extensión territorial de la provincia.

Su cabecera departamental es la ciudad de San José de Piedra Blanca.

El Departamento Fray Mamerto Esquiú comprende a las siguientes localidades y parajes: San Antonio, La Falda, El Hueco, Capilla del Rosario, San José de Piedra Blanca, La Tercena, La Carrera, Collagasta, Pomancillo Este y Oeste y Las Pirquitas.

Accesos
1) Desde el departamento Capital, se puede acceder por la Ruta Provincial N°1 (también es posible hacerlo por la Ruta Provincial N°109, desde la localidad de Banda de Varela).
2) Desde el departamento Ambato, es decir, desde las localidades de La Puerta e Isla Larga, el acceso se hace por la Ruta Provincial N°1.
3) Desde el departamento Valle Viejo el acceso se hace por la la Ruta Provincial N°41.

La máxima altitud del departamento se manifiesta en la cima de la Sierra de Gracián a la altura de la Las Pirquitas y es de 1650 metros sobre el nivel del mar, mientras que la más baja se encuentra en la base del valle, en el extremo sur del departamento cerca de la localidad de La Falda y es de 525 metros sobre el nivel del mar.
El departamento cuenta con un río cuyas aguas son utilizadas para consumo y riego. El Río Del Valle, el más importante de la provincia. Este último ingresa por el sector norte del departamento y allí sus aguas son captadas por el dique Las Pirquitas, el más importante de la provincia. Al salir del dique, el río continúa su camino hacia el sur por el valle que comienza a ensancharse y a descender en altitud.

Clima
Se indentifican dos estaciones muy marcadas. La estación húmeda que va de diciembre a marzo y la estación seca que comienza en el invierno hasta finales de la primavera.
En la estación estival se dan los mayores acumulados pluviométricos gracias a las precipitaciones de tipo convectivo.

Localidades

Comenzaremos nuestro recorrido desde la localidad más septentrional del departamento, es decir, Las Pirquitas.

Las Pirquitas, situada a 690 metros sobre el nivel del mar y a 25 kilómetros de la ciudad de San Fernando del Valle de Catamarca por la Ruta Provincial N° 1, nació como localidad a partir de la construcción del dique allá por la década de 1960. Las viviendas comenzaron a asentarse hacia el sur del lugar en donde el mismo fue construido y sus fachadas con ladrillos a la vista son hoy en día conservadas como un estilo propio del pueblo. La Iglesia ubicada en el centro de la localidad comparte ese mismo estilo arquitectónico.

Su dique, inaugurado en el año 1961, como dijimos anteriormente, es el más importante de la provincia, no sólo por el hecho de que significó la posibilidad de proveer agua para consumo y riego para todo el departamento, sino que su tamaño y gran profundidad, que llega hasta los 85 metros, lo hace apto para todo tipo de deportes náuticos y hasta para la práctica de pesca de varias especies como carpas, truchas y pejerreyes. Sin embargo, se sabe que en la actualidad ha perdido buena parte de su capacidad debido a la acumulación de sedimentos en su lecho.
En la estación lluviosa este dique suele completar su capacidad incluso rebasando su máximo nivel. Este hecho es de un gran atractivo debido a que cuando el agua sobrepasa el nivel del vertedero, la misma se encausa por una estrecha quebrada provocando un verdadero espectáculo de aguas rápidas. (Click acá para ver un video de este fenómeno).

Si seguimos nuestro recorrido por la Ruta Provincial N° 1 llegaremos a “los Pomancillo”, que en realidad son dos localidades separadas entre sí por el Río del Valle. Hacia el este del mismo claro está, tenemos a Pomancillo Este y hacia el oeste, por supuesto, a Pomancillo Oeste.
Estamos a 18 kilómetros sobre la ciudad de San Fernando del Valle de Catamarca y a 660 metros sobre el nivel del mar. Tenemos a Pomancillo Este sobre la Ruta Provincial N°1, mientras que Pomancillo Oeste se erige sobre la Ruta Provincial N°109.

La Ruta Provincial N°109 es un camino sin pavimentar que se sitúa paralelo al Río del Valle hacia su poniente y conecta a la localidad de Pomancillo Oeste con el pueblo denominado Collagasta. De hecho, también es posible llegar al pueblo por la Ruta Provincial N°1.

Esta localidad se encuentra a 600 metros sobre el nivel del mar y a 15 kilómetros de la ciudad de San Fernando del Valle de Catamarca.
Su principal atractivo es su calvario ubicado en una lomada desde donde se puede ascender hasta la cima y tener una gran vista panorámica de todas las localidades del departamento.

La Ruta Provincial N°41 se dispone paralela a la Ruta Provincial N°1 hacia su oriente y tiene la característica de, además de ser bastante angosta, de estar poblada por ambas márgenes, lo que hace de este lugar una zona bastante pintoresca y de una visual interesante.
La Carrera se sitúa a 600 metros sobre el nivel del mar y se erige sobre esta ruta, a 13 kilómetros de la ciudad de San Fernando del Valle de Catamarca. 1 kilómetro hacia el sur tenemos a La Tercena, a 590 metros sobre el nivel del mar.

Finalmente llegamos a la localidad de San José de Piedra Blanca.
Como dijimos anteriormente, esta localidad es la ciudad cabecera departamental. Se encuentra situada a 580 metros sobre el nivel del mar en promedio y a 11 kilómetros de la ciudad de San Esta localidad guarda dentro de sí muchas importantes huellas del pasado, entre las que se destacan el hecho de haber sido el lugar de nacimiento de un importante fraile y obispo argentino del siglo XIX, Mamerto Esquiú.
Él no sólo fue una personalidad relevante en el plano religioso sino también en el político. De hecho, es recordado en el ámbito nacional por su Sermón de la Constitución Argentina de 1853.
Queda claro porqué el nombre del departamento es Fray Mamerto Esquiú, ya que fue una personalidad muy venerada en la provincia y en el país.
Su casa natal es hoy en día preservada bajo un templete que se construyó en 1941 y declarada Monumento Histórico Nacional en 1935 y se encuentra en el centro de la localidad, a metros de la iglesia del pueblo.
A pocos metros, al frente de la plaza del pueblo se encuentra la Iglesia de San José, que fue construida en el año 1780, y a pocos metros de ella, en una lomada, el Cerro Allpatauca, se encuentra el monumento a Esquiú, desde donde se tiene una vista panorámica de todo el departamento.

Si nos dirigimos hacia la Ruta Provincial N°1 a la altura de San José de Piedra Blanca llegaremos al kartódromo Payahuaico y a la Capilla del Rosario. Dos lugares interesantes para visitar.

En sus cercanías, al costado de la ruta, vamos a encontrar una zona más que llamativa. Se trata de un verdadero palmar que coincide con una zona de pequeñas salinas.
El paisaje es más que atractivo, con un gran número de ejemplares de la especie exótica de Palmera Washingtonia sp. que con el tiempo, y ayudadas por el viento norte que transportó las semillas, se fueron dispersando y diseminando en la zona, provenientes de una palmera madre ubicada en la Ruta Provincial N°41

Si volvemos a la Ruta Provincial N° 41, a sólo 2 kilómetros hacia el sur de San José de Piedra Blanca encontramos la localidad de San Antonio.
A 530 metros sobre el nivel del mar en promedio y a 9 kilómetros de la ciudad de San Fernando del Valle de Catamarca, San Antonio es otra de las localidades del departamento con una visual interesante y pintoresca. Esta vez es el canal ubicado al costado de la ruta el que se destaca en el paisaje.

A 2 kilómetros de San Antonio y a 9 kilómetros de San Fernando del Valle de Catamarca, nos encontramos con la localidad de La Falda, al pie de la Sierra de Gracián. Se trata de la zona más baja del departamento como dijimos anteriormente, y es una zona rural por excelencia. Sus campos verdes hacia el sur son una de las caracerísticas particulares de este lugar.
Posee un calvario en una lomada desde donde se puede acceder a una de las vistas más hermosas del departamento.

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